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Productos V Gama: mejorando de la experiencia del consumidor

07/04/2020

CATEGORíA: general MARCA: ITENE

La tecnología del packaging enfocada al sector alimentario ha posibilitado la diversificación de la industria agroalimentaria. Por ello, no solo se cuenta con productos de primera, segunda, tercera y cuarta gama, sino que asistimos a toda una revolución de productos de quinta gama presentados en envases convenience, fáciles de consumir en cualquier momento.


Ana María Tone y José Luis Vázquez – ITENE

 

 

Los productos de quinta gama o platos preparados son alimentos sometidos a un tratamiento térmico y posterior envasado que se comercializan principalmente en refrigeración. Se trata de productos listos para consumir con una mínima preparación o calentamiento previo en horno convencional o microondas.

 

Los productos de V gama se envasan, generalmente, en envase rígido de material plástico o de aluminio y atmósferas protectoras (vacío, atmósfera modificada, skin, entre otros). La vida útil de estos productos puede variar entre 6 y 45 días, dependiendo del tipo de alimento, así como del tratamiento térmico y la tecnología de envasado aplicados.

 

Esquema general del proceso de producción de alimentos V Gama.

 

 

Un sector en continuo crecimiento

En el año 2019, el mercado de platos preparados superó los 3.000 millones de euros, lo que supuso un incremento respecto al año anterior del 6%. Para el bienio de 2020-2021, las previsiones apuntan a tasas de variación anuales entre 5% y 6%, según el Observatorio Sectorial DBK de Informa (1). Esta tendencia al alza se debe a que los consumidores optan cada vez más por soluciones de comida preparada, a la vez que la hostelería incrementa su abastecimiento de platos preparados, todo ello, combinado con la aparición de nuevos productos y formatos. Para adaptarse a las diferentes demandas de los consumidores, uno de los principales objetivos de la industria de platos preparados es identificar los diferentes perfiles de consumidores y ofrecer productos más saludables y sostenibles. El abanico de productos de V gama es extenso y nuevas recetas se incorporan continuamente. Algunos ejemplos serían tortillas, pizzas y sopas refrigeradas, así como guisos de carne, de pescado, de pasta, de arroz o de verduras.

 

Retos del envasado de productos de V gama

Se podría decir que las innovaciones en el sector del packaging para V gama tratan de satisfacer, en mayor o menor grado, tres ejes principales interrelacionados: primero, el carácter hedonista del consumidor actual, con mayor diferenciación en el lineal, formatos personalizados o aumento de la conveniencia; por otro lado, la sostenibilidad, utilizando materiales respetuosos con el medioambiente; por último, la demanda de productos cada vez más naturales y saludables, que debe ser coherente con el diseño de envase y su garantía de seguridad.

 

La mejora de la experiencia del consumidor como característica principal

Los productos V gama ofrecen gran variedad de sabores y formatos para aquellos consumidores que no disponen del tiempo o interés suficiente para cocinar. Por ello, los envases convenience deben presentarse de forma atractiva permitiendo ver el producto, con un tamaño ajustado para cada perfil de consumidor, y ser fáciles de consumir.

 

Además del factor de comodidad y funcionalidad, el consumidor valora especialmente el poder acceder fácilmente a platos de la cocina tradicional, platos exóticos o con ingredientes especiales que pueden resultar complicados de preparar en el hogar. La existencia de una gran variedad de ingredientes y combinaciones destinadas a satisfacer estas necesidades favorece la proliferación de envases compartimentados que separan los ingredientes para que el consumidor, una vez abierto el envase, los mezcle. Este concepto, ya popular para ensaladas, también se aplica a menús elaborados en los que los distintos componentes se presentan en compartimentos diferentes. A excepción de aquellos que se consumen directamente desde su temperatura de refrigeración, como algunas cremas o ensaladillas, la mayor parte de los productos de V gama deben calentarse, desde su estado de refrigeración o congelación, en horno convencional o microondas. Un problema en este caso es la presencia de puntos fríos tras el calentamiento, sobre todo en productos constituidos por diferentes tipos de alimentos que se calientan a distinta velocidad.

 

 

By Tony Branston (my Flickr profile) - https://www.flickr.com/photos/33568433@N02/3126067174/, CC BY-SA 2.0,

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La incorporación de susceptores microondables en los envases contribuye a mejorar el calentamiento del producto en microondas y, además, puede proporcionar características propias del calentamiento en horno convencional, como el acabado tostado y la textura crujiente. El elemento susceptor absorbe la radiación microondas y la convierte en calor que se transmite al alimento. Los susceptores suelen fabricarse con PET aluminizado, aunque actualmente se desarrollan tintas que puedan realizar la misma función. Tanto los envases Sira-Crisp Crisp-it Dry, de Sirane (2), como el envase Micro~Grill, de Inline Packaging (3), incluyen un elemento susceptor que permite incrementar la textura crujiente de alimentos calentados en microondas e incluso proporcionarles un acabado tostado. Para aportar estas características, Sira-Crisp Crisp-it Dry combina el susceptor con un material absorbente, mientras que Micro~Grill emplea una distribución de canales de ventilación que complementa al susceptor.

 

Los envases horneables deben soportar altas temperaturas, sin perder sus prestaciones a temperaturas de refrigeración e incluso congelación. Por tanto, los materiales de envase deben ser aptos para temperaturas entre -18 °C y 210 °C. Además, deben poseer propiedades barrera adecuadas durante el almacenamiento y retener la humedad para evitar el secado del producto. Es por ello que los platos preparados en envase horneable solían ser presentados en bandeja de aluminio, si bien ahora cada vez se encuentran más referencias fabricadas en C-PET, un tipo de plástico que soporta un rango de temperaturas de -40 °C a 220 °C, lo que los hace aptos tanto para productos congelados como horneables.

 

 

Además, también existen soluciones de envases autocalentables (4), que calientan el alimento sin necesidad de microondas u horno, ideales para consumir en cualquier momento y lugar. Este tipo de envases, que se pueden encontrar para caldos y bebidas de café, contiene una mezcla de sustancias inocuas que, una vez en contacto con agua que el consumidor añade, eleva la temperatura del envase hasta, aproximadamente, 70 oC.

 

El creciente interés por parte del consumidor en obtener nuevas experiencias sensoriales ha llevado al desarrollo del marketing olfativo aplicado a envases alimentarios. Se trata de estimular al consumidor a través del sentido del olfato incorporando un determinado aroma en el envase que potencie aquellos ya presentes en el producto que contiene o que evoque una sensación concreta en el consumidor.

 

La compañía Carburos Metálicos aplica este concepto en su sistema Freshline Aroma MAP (5), que vaporiza aromas naturales en una mezcla de gases que se introduce en la máquina de envasado siguiendo el mismo procedimiento que un envasado estándar en atmosferas modificadas (MAP).

 

 

El ritmo de vida y cambio de hábitos del consumidor ha ampliado las situaciones de consumo a multitud de lugares y momentos del día y está abriendo nuevas oportunidades para la introducción de nuevos formatos más pequeños y cada vez más prácticos. Esta diversidad de formatos puede verse claramente en el sector de sopas y cremas preparadas, donde se han seguido diversas estrategias para sustituir el tradicional envasado en lata de conserva o vidrio. Por una parte, se han introducido stand-up pouches o bricks, que reducen la huella de carbono del envase debido a su ligereza. Por otra, encontramos envases microondables que se asemejan a un cuenco para potenciar el concepto de conveniencia.


Fuente: https://point3.com.au/portfolio/heinz-black  

 

Fuente: https://www.carretilla.info/platos-microondables/sopas-listas/sopa-de-quinoa

 

Búsqueda del mínimo impacto medioambiental

El diseño de los envases debe adaptarse a los nuevos formatos y canales de venta, además de integrar aspectos medioambientales que tengan en cuenta todo el ciclo de vida del envase. El ecodiseño es una herramienta fundamental para cumplir con las nuevas políticas medioambientales y satisfacer a la creciente concienciación ambiental de los consumidores. Por ello, muchas marcas están reemplazando los materiales no reciclables de sus envases por alternativas que sí lo son (por ejemplo, sustituyendo estructuras complejas por otras fabricadas con un solo material), introduciendo materiales biodegradables, compostables y/o biobasados y, en general, tratando de reducir la cantidad de material de envase y el sobreembalaje.

 

En línea con esta tendencia, a mediados del año pasado, la marca de supermercados británicos Waitrose puso en circulación el primer envase compostable moldeados con fibra de madera para su gama de platos preparados (6).

 

Fuente: https://www.verdictfoodservice.com/news/waitrose-partners-launches-compostable-packaging/

 

El uso de materiales sostenibles no debe comprometer, sin embargo, la calidad y vida útil del producto para así minimizar el desperdicio alimentario. Polímeros biodegradables procedentes de fuentes renovables, como el ácido poliláctico (PLA), se plantean como candidatos para sustituir a los plásticos convencionales. No obstante, su aplicación está limitada para V gama ya que, actualmente, no son microondables. Además de conseguir que estos biomateriales tengan propiedades barrera y mecánicas similares a las de los plásticos convencionales, también es necesario que se adapten a los requerimientos de las actuales líneas de termoformado e inyección para la fabricación de envases.

 

Salud y seguridad

Los envases para V gama requieren materiales cuyas propiedades aseguren la funcionalidad del envase, garanticen la vida útil del producto y cumplan con los requerimientos referentes a la seguridad alimentaria, de acuerdo con el Reglamento 1935/2004. La tendencia creciente hacia recetas más naturales y exentas de conservantes exige un exhaustivo control de las condiciones de procesado y envasado para garantizar los estándares de seguridad alimentaria y vida útil que se espera de ellos.

 

La tecnología Micvac (7) ofrece un método de producción de alimentos V gama basado en la cocción y pasteurización en el envase, todo en un proceso único y continuo. El film tapa dispone de una válvula con un adhesivo especial por la que escapa el vapor durante el pasteurizado y que se cierra durante la etapa de enfriado. De esta forma, se genera un vacío protector en el envase. Esta válvula, además, actúa como elemento diferenciador, ya que emite un silbido durante el calentamiento del producto en el hogar que avisa al consumidor de que se ha alcanzado la temperatura adecuada.


 

Fuente: www.micvac.com

 

 

Tecnologías activas e inteligentes

Gran parte de las innovaciones en envases de V gama, como el envase activo, van orientados a extender la vida útil del producto para reducir el desperdicio alimentario. Los envases activos incorporan intencionadamente componentes que, bien liberan sustancias en el alimento o su entorno (antioxidantes, aromas, agentes antimicrobianos, dióxido de carbono), bien las absorben (oxígeno, dióxido de carbono, humedad, etileno, olores no deseados), todo ello con el fin de provocar un efecto tecnológico sobre el alimento. De esta forma, el envase activo permite compensar la disminución o ausencia de aditivos en el alimento sin comprometer su seguridad o vida útil. Los componentes activos pueden incorporarse en el interior del envase junto con el producto envasado, en forma de pequeñas bolsas (sachets) o etiquetas de material permeable. Aunque este tipo de presentaciones es común en otros países, el consumidor español aún está empezando a familiarizarse con ellos. La presencia de estos elementos “extraños” en el interior del envase puede causar rechazo, además de que existe riesgo de manipulación indebida de estos sistemas por parte del consumidor. Una estrategia alternativa es introducir los componentes activos en el propio material de envase o retenerlos en su superficie mediante recubrimientos. De esta manera, el material de envase es fabricado con aceites esenciales o extractos naturales con propiedades antioxidantes y/o antimicrobianas, permitiendo extender la vida útil del producto. En esta línea, el proyecto FOOD-REDUWASTE de ITENE, financiado con fondos IVACE-FEDER, aborda distintas estrategias de incorporación de compuestos activos para envases alimentarios.

 

Por último, debemos mencionar los denominados envases inteligentes, que incorporan sistemas que informan sobre alguna característica del producto (calidad microbiológica, mantenimiento de la cadena del frío, indicadores tiempo-temperatura, sistemas de evidencia de apertura, etc.). En este sentido, en el proyecto SNEAKPACK de ITENE, financiado con fondos IVACE-FEDER, se han desarrollado etiquetas que cambian de color para avisar de que el producto ha alcanzado la temperatura adecuada de consumo o para indicar si el producto aún está fresco.

 

Podemos concluir que el packaging para V gama es un sector dinámico donde las tendencias actuales van orientadas a un incremento de la sostenibilidad del envase, en línea con la demanda de productos cada vez más naturales, y una mayor diferenciación en el lineal mediante diseños y formatos innovadores donde prima la conveniencia y nuevas prestaciones, todo ello orientado a satisfacer las personalidades individuales de los consumidores.

 

Referencias bibliográficas

(1) https://www.libremercado.com/2019-12-17/mercado-platos-preparados-supera-3000-millones-este-ano-1276649570/  

(2) https://www.sirane.com/es/productos-por-categoria/susceptor-de-microondas-para-comida-crujiente/sira-crisp-crisp-it-dry-embalaje-susceptor-de-microondas-absorbente.html

(3) http://www.inlinepkg.com/micro_grill.htm

(4) https://www.hmgtrader.com/2go-self-heating-products/

(5) http://www.carburos.com/microsite/es/eap/

(6) https://www.packagingnews.co.uk/top-story/waitrose-launches-world-first-home-compostable-ready-meal-packaging-24-05-2019

(7) https://www.micvac.com/retail-solutions/

 

Más información en https://www.itene.com/

 

 

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